Community Colleges am Scheideweg: Die Einschreibungen sinken, aber der politische Einfluss wächst

Community Colleges am Scheideweg: Die Einschreibungen sinken, aber der politische Einfluss wächst

CRANFORD, N.J. —Als ihr Chemielabor eines Wintermorgens hier ins Rollen kam und maskierte Studenten ihre Stationen in pandemiesicherer Entfernung aufnahmen, wollte Sherry Heidary, Professorin am Community College, mehr lehren, als nur die Trennung von Gemischen durch Chromatographie.

Sie ermahnte einen Schüler, an sich selbst zu glauben. 'Du bekommst ein A, oder?' sagte sie, eher eine Forderung als eine Frage. Dann schalt der Professor sanft einen Nachzügler, der eine Aufgabe nicht abgegeben hat. „Das wird nicht wieder passieren, oder? Gut.'

Die Lektion hinter der Lektion: Sie gehören alle dazu. Dort im Labor, dort am Union County College, dort auf dem Weg zum Abschluss.

Es ist eine dringende Botschaft für Community Colleges überall, die nach einem schockierenden Einbruch der landesweiten Einschreibung im Herbst, den die Pädagogen für die Coronavirus-Krise und die wirtschaftlichen und sozialen Umwälzungen verantwortlich machen, Schwierigkeiten haben, Klassen zu füllen.

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„Wenn ich sie nicht in der Klasse behalten kann, kann ich sie nicht unterrichten“, sagte Heidary. „Der erste Job ist, sie hierher zu bringen. Und bringen sie dazu, dass sie kommen wollen.“

Community Colleges, lange Zeit die unbesungene Grundlage der Hochschulbildung in Amerika, haben einen gefährlichen Wendepunkt erreicht. Diese zweijährigen öffentlichen Hochschulen, die Associate Degrees, Mitarbeiterschulungen und eine günstige Möglichkeit zum Einstieg in ein Bachelor-Studium bieten, hatten zu Beginn des Schuljahres im Vergleich zu 2019 etwa 10 % weniger Schüler.

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Kein anderer Hochschulsektor hat so viele Einschreibungen verloren – eine verheerende Entwicklung für diese Schulen, die einer großen Zahl benachteiligter Schüler dienen und allen Bewerbern offen stehen. Die Geschichte deutet darauf hin, dass die Menschen, wenn die Wirtschaft sinkt, auf das Community College strömen, um ihre Fähigkeiten und ihren Lebenslauf zu verbessern. Das ist letztes Jahr nicht passiert.

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Aber Community Colleges haben jetzt eine mächtige Verbündete des Weißen Hauses in First Lady Jill Biden, die eine Englischprofessorin an einem Major in Nord-Virginia ist. Die Biden-Administration wird wahrscheinlich auf Studienpausen und andere Maßnahmen drängen, die den Studenten der Community Colleges zugutekommen. Es ist die breiteste politische Öffnung für diese Colleges in den letzten zehn Jahren.

Während der letztjährigen Kampagne schlug Präsident Biden vor, für öffentliche College-Studenten mit einem jährlichen Familieneinkommen von weniger als 125.000 US-Dollar die Studiengebühren kostenlos zu machen. Die Bundesregierung würde 75 Prozent der Kosten übernehmen, den Rest würden die Bundesstaaten angeben. Solche Ideen könnten vom demokratisch kontrollierten Kongress erhebliche Unterstützung erhalten.

„Wir müssen das schaffen. Und wir müssen es jetzt tun. Aus diesem Grund werden wir sicherstellen, dass jeder Zugang zu kostenlosen Community Colleges und Trainingsprogrammen hat“, sagte Jill Biden letzten Monat in Anmerkungen, die für eine virtuelle Konferenz der Association of Community College Trustees und der American Association of Community Colleges aufgenommen wurden.

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Die First Lady gab auch Pläne für einen Gipfel im Weißen Haus über Community Colleges bekannt. „Sie sind unser stärkster Wohlstandsmotor“, sagte sie.

Die meisten kennen sie als Jill Biden. Auf dem Campus ist sie Dr. B.

Führungskräfte des Sektors sehen eine einzigartige Chance, ihre Schulen zu fördern. „Es ist ein ziemlicher Moment“, sagte Walter G. Bumphus, Präsident und Geschäftsführer der American Association of Community Colleges. „Ich kenne Dr. Biden und ich kenne den Präsidenten. Wir haben eng mit ihnen zusammengearbeitet.“

Community Colleges sind im Wesentlichen eine amerikanische Erfindung aus dem frühen 20. Jahrhundert. Nach dem Zweiten Weltkrieg expandierten sie enorm. Es gibt landesweit mehr als 950 öffentliche Hochschulen, die hauptsächlich Associate Degrees anbieten. Sie werden manchmal als Fachhochschulen oder Junior Colleges bezeichnet, einige bieten auch Bachelor-Abschlüsse an. Insgesamt waren an diesen Schulen im Herbst 2018 fast 6,7 Millionen Studenten eingeschrieben, das sind etwa 40 Prozent aller Studienanfänger. Die Schüler werden von niedrigen Studiengebühren angezogen, und sie leben in der Regel zu Hause und pendeln zur Schule.

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Eloy Ortiz Oakley, Kanzler der California Community Colleges, sagte, die Schulen auf dem Capitol Hill hätten starke Unterstützung. Die Frage sei, sagte er, welche Schritte die Regierung unternehmen sollte. Pell-Stipendien für Studierende in finanzieller Not aufheben? Schuldenerlass für Studenten mit Studiendarlehen erlassen? Studienbeihilfen für „freies College“ ausweiten?

'Für alle gibt es Argumente', sagte Ortiz Oakley.

Schätzungen von Ortiz Oakley zufolge gingen die Einschreibungen im Herbst an seinen Colleges um 8 % zurück. Die Schüler seien gezwungen, „schwierige Entscheidungen zu treffen, um Miete zu zahlen oder Bücher zu kaufen“, sagte er. „Das heißt nicht, dass wir sie verloren haben. Sie mussten die Pause-Taste drücken.“

Das Wachstum von Community Colleges ist nicht nur für die Wirtschaft wichtig, sagen Experten, sondern auch für die Ursachen von Rassen- und sozialer Gerechtigkeit. Eine große Zahl farbiger Studenten verlässt sich darauf, dass sie die soziale Leiter erklimmen: Ungefähr 13 % der Studenten an öffentlichen zweijährigen Colleges im Jahr 2019 waren Schwarze und 26 Prozent Hispanoamerikaner. Community Colleges verkörpern viele amerikanische Ideale.

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„So wie sie sich entwickeln, geht auch das Land mit“, sagte Josh Wyner, Executive Director des College Excellence Program am Aspen Institute und Autor eines Buches über hochwertige Community Colleges. „Und so gehen die Gemeinden. . . . Ohne sie wird es uns wirklich schwer fallen, das Versprechen der Chancengleichheit für ein gutes Leben und eine gute Karriere einzulösen.“

Die Pandemie hat sich als schwerer Rückschlag für diese Ziele erwiesen.

Das National Student Clearinghouse Research Center berichtet im Dezember dass die Einschreibung an öffentlichen zweijährigen Colleges um 10 % zurückgegangen war, während öffentliche und private, gemeinnützige vierjährige Colleges praktisch unverändert blieben. Die gewinnorientierten Hochschulen wuchsen um 5 %. Noch beunruhigender ist vielleicht, dass die Einschreibung von Studienanfängern an öffentlichen zweijährigen Schulen um 21 % zurückgegangen ist.

'Ein schrecklicher Hit', sagte Davis Jenkins, ein leitender Forschungswissenschaftler am Community College Research Center am Teachers College der Columbia University. Er sagte, er mache sich große Sorgen um die Hochschulen. „Sie sind eine wichtige Institution für unsere Demokratie. Sie dienen Studenten, die keine andere Institution tut.“

Studenten wie Jose Alvarez (21) aus Union, N.J.

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Sein Vater ist Werkzeugmacher und Schweißer, seine Mutter arbeitet für FedEx. Beide gingen nicht aufs College. Alvarez trat nach der High School dem Marine Corps bei, in der Hoffnung, eines Tages Offizier und Pilot zu werden. Aber er stellte fest, dass er einen Bachelor-Abschluss brauchte. Das führte ihn zum Union County College.

'Ich habe es im Grunde genommen als zweite Chance genutzt', sagte er.

Alvarez ist ein Marinereservist und studiert Vollzeit, arbeitet 20 bis 25 Stunden pro Woche in einem Panera Bread Restaurant, unterrichtet Studenten in Mathematik und Physik und ist Präsident der Studentenregierung. Er erhält finanzielle Unterstützung und zahlt in diesem Semester etwa 120 US-Dollar aus eigener Tasche für die College-Rechnungen.

Alvarez sagte, er sei kürzlich als Transferstudent im Maschinenbau am New Jersey Institute of Technology im nahe gelegenen Newark angenommen worden. Er hilft bei der Organisation von Veranstaltungen wie einer virtuellen Karaoke-Nacht, die den Klassenkameraden von Union County trotz der Pandemie einen Anschein von „der College-Erfahrung“ vermitteln sollen. „Viel Spaß, entspann dich“, sagte er. 'Lassen Sie sie fühlen, dass sie nicht allein sind.'

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Isabel Medina, 20, aus Springfield, N.J., studiert praktische Krankenpflege. Ihre Mutter war Krankenschwester, ihre Großmutter Hausmeisterin. Medina nahm nach der High School eine Stelle als Sekretärin an, aber das war nichts für sie. Sie meldete sich bei Union County an und erhält finanzielle Unterstützung. Sie selbst gab dieses Semester 800 Dollar für Studiengebühren, eine Krankenpflegeuniform und Bücher aus.

Remote College im Herbst war hart. 'Ich hatte das Gefühl, dass ich mir im Grunde genommen selbst etwas beigebracht habe', sagte sie. Jetzt hat sie eine Mischung aus Präsenz- und Online-Kursen, während sie vier Tage die Woche als Brillenverkäuferin in einem Optikergeschäft arbeitet. Ihre Noten in der High School seien enttäuschend gewesen, sagte sie, aber jetzt seien sie stark. Sie hofft, an die Rutgers University zu wechseln.

„Ich möchte eine großartige Krankenschwester werden“, sagte Medina. „In meinem Kopf sagte ich: ‚Mach es Schritt für Schritt. Machen Sie Ihre Füße nass. Wenn Sie verschiedene Wege ausprobieren, öffnet sich eine Tür.’ “

Das College hier, in einem dicht besiedelten County westlich von Staten Island, zählte im Herbst 8.298 Studenten. Das war ein Rückgang von fast 10 %, was dem nationalen Muster entspricht. Es war der steilste jährliche Rückgang in einem jahrzehntelangen Rückgang, der auch mit breiteren Bildungstrends einhergeht. Im Jahr 2010, nach einem durch die Große Rezession getriebenen Anstieg, erreichte die Einschreibung in Union County mit mehr als 12.800 einen Höchststand.

Margaret M. McMenamin, seit 2010 College-Präsidentin, sagte, dass ein Teil der Schrumpfung positiv sei. Heutzutage machen viel mehr Studenten ihren Abschluss, sagte sie, und viel weniger belegen Kurse, die sie nicht brauchen. Das College vergibt jährlich etwa 1.700 Zertifikate und Abschlüsse, gegenüber etwa 900 im Jahr 2010. Zwei Drittel der Studenten sind Schwarze oder Latinos. Studiengebühren und Gebühren für Vollzeitstudenten, die in der Grafschaft leben, belaufen sich auf 2.640,50 USD pro Semester. Das ist weit weniger als der Preis an nahegelegenen öffentlichen Universitäten.

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Das Aspen Institute erkennt es als eines der 150 besten Community Colleges des Landes an. Letztes Jahr schickte Union County sogar einen Transferstudenten in den Downstate an die ultraexklusive Princeton University.

Im Idealfall, sagte McMenamin, würde die Einschreibung etwa 10.000 betragen.

Aber eine Krise brach aus, nachdem Schulen und Hochschulen im März 2020 wegen der Pandemie landesweit auf Fernunterricht umgestellt hatten.

Plötzlich war die Pipeline der Abiturienten gefährdet, und Schüler, die bereits in Union County eingeschrieben waren, standen vor der Frage, ob sie bleiben sollten. Rekrutierungsbesuche wurden unterbrochen. Familien waren in Aufruhr, Eltern entlassen, Computer und Internetzugang uneinheitlich.

'Ein guter Teil unserer Studenten war so kompromittiert, dass sie sich einfach nicht vorstellen konnten, aufs College zu gehen', sagte McMenamin. „Unsere Herausforderung besteht darin, herauszufinden: Wie erreichen wir sie? Wie kommen wir in ihre Gemeinschaften, in ihre Köpfe, in ihre Kirchen, um zu versuchen, sie zurückzuziehen?“

Es ist eine umfassende Kampagne. McMenamin sagte, das College habe eine Rekrutierungs- und Bindungskampagne gestartet, um die Studenten davon zu überzeugen, dass das Kommen zum College und der Aufenthalt dort „Teil des Überlebensplans ihrer Familie“ sein sollte. Das Ausleihen von Laptops hat geholfen, ebenso wie Bundes- und Landesmittel und private Spenden für die Studentennothilfe sowie eine schrittweise Wiedereröffnung der Klassenzimmer, obwohl einige Fakultäten über gesundheitliche Risiken besorgt sind. Etwa 22 Prozent der Kurse werden jetzt persönlich unterrichtet, gegenüber 14 Prozent im Herbst.

In Texas hat das San Jacinto College letztes Jahr damit begonnen, Tausende von Studenten anzurufen, um ihre Bedenken auszuloten. Ihre Kanzlerin Brenda Hellyer schloss sich ihr an. Ihr Drehbuch: „Ich bin Brenda von SanJac. Wollte nur mal bei dir reinschauen. Wie geht es Ihnen? Was brauchen Sie von uns?“ Hellyer sagte, viele suchten nach Nahrung, akademischer Beratung oder Unterstützung bei der psychischen Gesundheit. San Jacinto in der Region Houston ist eines der größten Community Colleges des Staates. Im Herbst gab es etwa 31.000 Studenten, ein Rückgang um 4 Prozent.

Die Einschreibung von Studienanfängern ging noch weiter zurück, sagte Hellyer. 'Wie bekommen wir sie zurück?' Sie fragte. 'Wo sind sie hin?'

In Tennessee gingen die Einschreibungen am Community College im Herbst um 11 % zurück. Das ist besonders wichtig, weil der Staat in der Bewegung für freien Unterricht führend ist. Im Jahr 2015 begann es, qualifizierten High-School-Absolventen innerhalb des Bundesstaates „letzte Dollar“-Zuschüsse anzubieten, die die Studiengebühren für ein zweijähriges College-Programm abdecken, nachdem andere Studienbeihilfen berücksichtigt wurden.

Die Freshman-Klasse schwoll in diesem Jahr deutlich an. Das Programm, Tennessee Promise, finanziert durch staatliche Lotterieeinnahmen, wurde seitdem auf bestimmte Gruppen älterer Schüler ausgeweitet.

Inzwischen sind viele Fortschritte zunichte gemacht worden. „Die Pandemie sorgte natürlich für erheblichen Gegenwind“, sagte Russ Deaton, stellvertretender Kanzler für Politik und Strategie beim College System of Tennessee. „In vielerlei Hinsicht waren es diejenigen Studenten, die ohnehin locker an die Hochschulen gebunden waren, die eher sagten: ‚Ich kann es diesen Herbst nicht.‘“

Die Situation in Tennessee zeigt, dass Studiengebühren zwar bedeutend, aber nur eines von vielen Hindernissen für den Erwerb eines Berechtigungsnachweises sind. Community College-Studenten haben oft Kinder und Teil- oder Vollzeitjobs. Ernährungs- und Wohnungsunsicherheit entgleist sie routinemäßig. Und diese Herausforderungen wurden durch die öffentliche Gesundheit und die Wirtschaftskrise noch verschärft.

Der beunruhigende Trend obdachloser Community-College-Studenten

„Für viele Studenten ist es nicht möglich, ein College zu besuchen, wenn sie keinen Zugang zu Kinderbetreuung und Transport haben“, sagte Carmel Martin, stellvertretende Direktorin für wirtschaftliche Mobilität im Innenpolitikrat des Weißen Hauses, in einem Interview. „Wir müssen sicherstellen, dass sie sich die Studiengebühren leisten können, aber auch die Unterstützung haben, um erfolgreich zu sein und ihr Programm abzuschließen.“

Community Colleges erhalten oft weniger öffentliche Mittel als vierjährige Colleges und Universitäten. Während seiner Kampagne schlug Biden Stipendien für Colleges vor, die einen hohen Anteil von Schülern aus einkommensschwachen Familien einschreiben – eine Initiative, die dem Titel-I-Programm zur Armutsbekämpfung für öffentliche Schulen ähnelt. Biden hat auch mehr Bundesausgaben für die Ausbildung von Arbeitskräften gefordert, eine weitere Idee, die Community Colleges stärken könnte.

Beamte auf allen Regierungsebenen schätzen die Rolle, die diese Schulen in der Wirtschaft spielen. „Sie sehen, dass Gouverneure beider Parteien im ganzen Land Community Colleges als Teil der Antwort auf den Aufbau eines effektiven Personalentwicklungssystems betrachten“, sagte Martin.

Nicht jede Volkshochschule schrumpft. Das Northern Virginia Community College, an dem Jill Biden unterrichtet, meldete eine Rekordzahl von 52.869 Studenten im Herbst. Das ist ein Anstieg von 2 % seit 2019 und 8 % seit 2010. Die meisten anderen Community Colleges in Virginia und Maryland meldeten jährliche Einschreiberückgänge. Am Baltimore City Community College sank die Zahl der Mitarbeiter um 15 %.

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Nord-Virginia ist bekannt für seine engen Verbindungen zu den örtlichen High Schools sowie für ein Transferprogramm, das Tausende von Studenten für einen Bachelor-Abschluss an die George Mason University und andere öffentliche Universitäten schickt.

„Unsere bestehenden Studenten bleiben bei uns“, sagte Anne M. Kress, Präsidentin von Northern Virginia. Sie würdigte die Expertise der Fakultät in der Online-Bildung sowie die intensive Kontaktaufnahme mit einkommensschwachen Familien, um das Phänomen des Verschwindens von Studenten, bekannt als 'Sommerschmelze', zu vermeiden. Was die Volkshochschulen brauchen, sagt Kress, ist eine Finanzierung, die mit dem Rest der öffentlichen Hochschulbildung vergleichbar ist.

Hier in New Jersey loben viele Union County-Studenten ein staatliches Programm, das dazu beiträgt, den Gemeinschaftsschulunterricht für diejenigen mit niedrigem bis mittlerem Familieneinkommen zu decken.

'Als ich mich hier eingeschrieben habe, dachte ich, ich würde nichts bekommen', sagte Vincent Eynon, 19, aus Springfield. Er ist Schüler der ersten Generation. Dann hörte er, dass er den staatlichen Zuschuss bekommen hatte. „Für mich war es wahrscheinlich einer der besten Tage des Jahres 2020“, sagte er.

Eynon sagte, das Union County College verdiene Respekt. Als er in der High School war, spürte Eynon, dass das Community College nicht hoch angesehen war. „Das hat mir wirklich einen hässlichen Samen in den Kopf gesetzt“, sagte er. „Aber kurz nachdem ich hierher gekommen war, wurde mir klar, dass all dieses Stigma falsch ist. Hier stehen wir im Mittelpunkt. Wir sind alle sehr gut versorgt.' Er plant, bald zu wechseln. 'Ich strebe so hoch wie möglich an.'