Das Bildungsministerium zeigt die Grenzen der Pandemiehilfe auf, indem es Kreditnehmer im Konkurs bekämpft

Das Bildungsministerium zeigt die Grenzen der Pandemiehilfe auf, indem es Kreditnehmer im Konkurs bekämpft

Laut Gerichtsdokumenten bestreitet das Bildungsministerium routinemäßig Anträge auf Insolvenzerleichterungen von Personen mit hohen Schulden und knappen Ressourcen. Verbraucherschützer sagen, dass die Praxis dem Interesse der Biden-Regierung zuwiderläuft, notleidenden Kreditnehmern zu helfen, und die Bemühungen des Ministeriums untergräbt, seine restriktive Insolvenzpolitik zu reformieren.

Darüber hinaus sagen Befürworter, dass das Ministerium inmitten der öffentlichen Gesundheits- und Wirtschaftskrise unangemessene Anforderungen an die Kreditnehmer stellt.

Einer alleinerziehenden Mutter von drei Kindern wurde gesagt, ihr 15-jähriger Sohn könne einen Job bekommen und sie könne härter für den Unterhalt der Kinder kämpfen, um Geld für die Zahlung ihrer Kredite freizugeben. Eine Großmutter, die zwei Jobs hatte, um sich um ihren behinderten Enkel zu kümmern, wurde ermutigt, eine höher bezahlte Arbeit zu finden, während das Ministerium einen anderen Kreditnehmer drängte, einen zweiten Job anzunehmen, als Millionen Amerikaner von Arbeitslosigkeit bedroht waren.

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Die Washington Post überprüfte Dutzende von Insolvenzfällen von New York bis Arizona, bei denen es um staatliche Studienkredite ging, und fand ein ähnliches Muster von Forderungen.

„Warum geht die Regierung im Moment weiterhin so hart gegen diese kämpfenden Kreditnehmer?“ befragte Dan Zibel, Chief Counsel beim National Student Legal Defense Network, einer gemeinnützigen Organisation. 'Die Abteilung sollte sich genau ansehen, was sie tut und welche Botschaft sie an die Kreditnehmer sendet.'

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Die Hürden, Bildungsschulden durch Insolvenz zu begleichen, sind hoch, aber nicht unüberwindbar. Die Menschen müssen im Rahmen ihres Insolvenzverfahrens – bekannt als kontradiktorisches Verfahren – eine separate Klage einreichen, um ihre Studiendarlehen abzulösen. Sie müssen das Gericht überzeugen, dass die Schulden eine „unbillige Härte“ darstellen und den Kreditgeber davon abhalten, ihre Bemühungen zu vereiteln.

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Als Gläubiger von 1,6 Billionen US-Dollar an bundesstaatlichen Studentendarlehen hat das Bildungsministerium das Recht, eine Insolvenzerleichterung anzufechten, um die steuerliche Integrität des Kreditprogramms zu wahren. Verbrauchergruppen argumentieren jedoch, dass die Abteilung auch verpflichtet ist, in Schwierigkeiten geratenen Kreditnehmern zu helfen.

Zibel, der während der Amtszeit von Präsident Barack Obama im Bildungsministerium arbeitete, hat a . mitgeschrieben Papier Prüfung von Überarbeitungen der Insolvenzpolitik des Ministeriums. Er argumentiert, dass sich die Bundesbehörde bei der Feststellung einer unbilligen Härte auf eine strenge Auslegung der Rechtsprechung verlasse.

Die Menschen müssen eine „Gewissheit der Hoffnungslosigkeit“ beweisen, um den Standard des Ministeriums zu erfüllen, eine Position, die eine wachsende Zahl von Insolvenzrichtern für fehlerhaft oder absurd hält.

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Sogar die Abteilung hat ihre Politik noch einmal überdacht und die Öffentlichkeit im Jahr 2018 um Feedback gebeten, ob Aktualisierungen erforderlich sind. Damals war die Agentur in Frage gestellt ob Kreditnehmer davon abgehalten wurden, Hilfe zu suchen, weil der Standard zu unerschwinglich ist.

Das Bildungsministerium sagte, es sei weiterhin verpflichtet, seine Politik zu Insolvenzentlastungen zu überprüfen, um die Arten von Änderungen zu bewerten, die Kreditnehmer besser schützen könnten.

„Während diese Überprüfungsarbeiten fortgesetzt werden, erkennt die Abteilung auch die zusätzlichen Herausforderungen an, einschließlich der Risiken für die persönliche Gesundheit, die sich aus der anhaltenden Pandemie ergeben“, sagte ein Sprecher der Agentur in einer E-Mail.

Infolgedessen hat das Departement „einer vom Kläger beantragten Aussetzung des Verfahrens in Insolvenzverfahren zumindest bis zum Ende der Zahlungspause für Studiendarlehen“ zugestimmt. Der seit März 2020 geltende Zahlungsstopp soll im September enden.

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Für einige Kreditnehmer, die einen Neuanfang suchen, macht es jedoch keinen Sinn, ihr Angebot für einen vollständigen Schuldenerlass zu verschieben.

Sarah Bannister, 63, hat die letzten 12 Jahre damit verbracht, die privaten und bundesstaatlichen Kredite zu bezahlen, die sie aufgenommen hat, um ihre Tochter und ihren Sohn aufs College zu schicken. Sie hatte niedrigere Zahlungen ausgehandelt, nur um in Rückstand zu geraten, sich in Zahlungspläne eingeschrieben, die auf ihrem Einkommen beruhten, wurde jedoch aufgefordert, mehr als ihre Miete zu zahlen.

Selbst mit einem festen Job für New York City, sagte Bannister, könne sie mit den Zahlungen nicht Schritt halten. Die Zinsen sind weiter aufgelaufen. Inkassogebühren erhoben. Und was mit rund 200.000 US-Dollar an Studienkrediten begann, stieg auf das Dreifache an.

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In diesem Monat erfuhr Bannister, dass die Abteilung ihren Antrag auf Insolvenzentlastung anfechtet.

„Es gibt keine Möglichkeit, unter all diesen Schulden wegzukommen“, sagte Bannister. 'Ich habe versucht, neue Jobs und höher bezahlte Positionen zu bekommen, und ich bekomme kleine Beförderungen, aber es reicht nicht aus, um etwas zu bewirken.'

Das Moratorium für die Zahlungen des Bundesstudentendarlehens war eine Gnadenfrist, aber Bannister befürchtet, dass sie zahlungsunfähig wird und schließlich ihre Löhne gepfändet werden, wenn es endet. Ihre Kinder haben versucht zu helfen, aber sie kämpfen mit ihren eigenen Bildungskrediten und ihren Lebenshaltungskosten.

„Ich möchte nicht obdachlos sein“, sagt Bannister, die in New York in Sozialwohnungen lebt. „Wenn [die Abteilung] darauf besteht, dass ich diese Kredite bezahle und meinen Scheck pfände, ist das eine reale Möglichkeit.“

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Aaron Ament, ehemaliger Chef des Büros des General Counsels unter Obama, hält es für „skrupellos“, dass das Bildungsministerium immer noch Ressourcen ausgibt, um Kreditnehmer zu bekämpfen, die eine zweite Chance suchen.

„Sekretär [Miguel] Cardona sollte den Kurs umkehren und alles in seiner Macht Stehende tun, um die bedürftigsten Studenten zu schützen, insbesondere diejenigen, die während der Pandemie in Konkurs gegangen sind“, sagte Ament, der den Insolvenzartikel mitgeschrieben hat und jetzt Präsident des National Student ist Rechtsverteidigungsnetzwerk.

Befürworter befürchten, dass die anhaltenden wirtschaftlichen Folgen der Pandemie nach dem Ende der staatlichen Interventionen zu einem Anstieg der Privatinsolvenzanträge führen könnten. Etwa 20 Prozent der ausstehenden Studienkreditschulden waren vor der Pandemie säumig, und diese Zahl könnte in die Höhe schnellen, wenn die Zahlungspause im Herbst endet.

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Ament, Zibel und Pamela Foohey, Professorin an der Benjamin N. Cardozo School of Law der Yeshiva University, schätzten in ihrem Papier, dass die meisten Leute, die Insolvenz anmelden, 20.000 USD oder weniger an Studentendarlehen schulden. Ein Kreditnehmer könnte bis zu 10.000 US-Dollar für eine Entlassung ausgeben, während die Abteilung mehr ausgeben könnte, als sie jemals für die Bekämpfung des Falles einnimmt.

Die Abteilung könnte praktische Schwellenwerte für eine Insolvenzentlastung festlegen, sagte Foohey. Es könnte auf die Anfechtung eines Antrags verzichtet werden, wenn mehr als die Hälfte des Einkommens einer Person aus Sozialversicherungs- oder Invaliditätsleistungen stammt. Oder wenn ihr Haushaltseinkommen seit mehreren Jahren weit unter den Armutsrichtlinien des Bundes liegt.

Während das Bildungsministerium Schritte unternehmen könnte, um unangemessene Härten besser zu definieren, müsste der Kongress letztendlich die Regeln neu schreiben, die er für eine monumentale Änderung bei der Behandlung von Studienkrediten im Konkurs erlassen hat.

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In den letzten Jahren gab es Gesetzesentwürfe, um das System zu überarbeiten. Obwohl diese Versuche gescheitert sind, gibt es ein erneutes Interesse von Gesetzgeber und Verwaltung. Präsident Biden, der als Senator mitgeholfen hatte, strengere Verbraucherkonkursgesetze durchzusetzen, sagte, er unterstütze jetzt, dass Menschen, die in Konkurs gehen, ihre Studentenschulden begleichen.

Dennoch werden Überarbeitungen schwierig. Die politischen Entscheidungsträger müssen prüfen, ob die Lockerung der Standards zu Kürzungen des Bundeskreditprogramms durch den Kongress oder zu erhöhten Kreditwürdigkeitsstandards privater Kreditgeber führen wird, sagte Stanley A. Freeman, Partner in der Bildungspraxis der Anwaltskanzlei Eversheds Sutherland.

Es gibt auch das Thema Moral Hazard, das Risiko, Kreditnehmer zu veranlassen, Schulden aufzunehmen und sich der Rückzahlung durch Konkurs zu entziehen. Foohey sagte, dass dieses Argument wegen der Kosten, der Komplexität und des moralischen Stigmas, die mit der Insolvenzanmeldung verbunden sind, fehlschlägt.

„Ein Insolvenzantrag ist keine Entscheidung, die man leichtfertig trifft“, sagte Foohey. 'Es gibt viele interne Kontrollen innerhalb des Insolvenzsystems, um sicherzustellen, dass die Leute es nicht unangemessen verwenden.'