„Eine nationale Krise“: Da das Coronavirus diesen Herbst viele Schulen online zwingt, werden Millionen von Schülern zurückgelassen, die keine Verbindung haben

„Eine nationale Krise“: Da das Coronavirus diesen Herbst viele Schulen online zwingt, werden Millionen von Schülern zurückgelassen, die keine Verbindung haben

Vor der Pandemie wurde es wegen der wachsenden Zahl von Lehrern, die Hausaufgaben erteilten, für die ein Internetzugang erforderlich war, „Hausaufgabenlücke“ genannt. Jetzt, da die Pandemie viele Schulen dazu zwingt, auf Fernunterricht umzusteigen, werden Schüler, die nicht verbunden sind, mehr als nur Hausaufgaben verpassen. Sie werden die ganze Schule vermissen.

Bei allem Gerede über die Internetaffinität der Generation Z ist eine erstaunliche Anzahl junger Menschen vom virtuellen Unterricht ausgeschlossen, weil es ihnen zu Hause an Highspeed-Internet fehlt. Im Jahr 2018 lebten fast 17 Millionen Kinder in Haushalten ohne Highspeed-Internet. und mehr als 7 Millionen hatten keinen Computer zu Hause, laut einem Bericht einer Koalition von Bürgerrechts- und Bildungsgruppen, die Volkszählungsdaten analysierten für dieses Jahr.

Das Problem betrifft einen unverhältnismäßig hohen Prozentsatz von schwarzen, lateinamerikanischen und indianischen Haushalten – fast ein Drittel der Schüler hat kein schnelles Internet zu Hause. Auch Studenten in Südstaaten und in ländlichen Gemeinden waren besonders überrepräsentiert. In Mississippi und Arkansas fehlte etwa 40 % der Schüler ein schnelles Internet.

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Nach den durch den Ausbruch des neuartigen Coronavirus ausgelösten Schließungen beeilten sich die Schulsysteme, Laptops und WLAN-Hotspots an Schüler zu kaufen und zu verteilen, und Dienstleister boten Familien mit niedrigem Einkommen Rabatte an, was die Zahlen eindrückte.

Coronavirus enthüllt die Ungleichheit im Internet unter US-Schülern, wenn Schulen ihre Türen schließen

Bildungsbefürworter sagen, dass der Kongress im Rahmen eines Coronavirus-Hilfspakets eine einfache Lösung liefern könnte, indem er ein bestehendes Programm erweitert, das Schulen und Bibliotheken hilft, Internetdienste zu erhalten. Aber diese Hoffnungen brachen zusammen mit den Gesprächen zwischen dem Kongress und dem Weißen Haus über ein neues Hilfspaket zusammen. Nachdem die Gespräche festgefahren waren, erließ Präsident Trump eine Durchführungsverordnung zur Linderung des Coronavirus. Es sieht nichts für öffentliche K-12-Schulen vor. Die Folgen der Kluft zwischen denen, die Zugang zu virtuellem Lernen haben, und denen, die keinen Zugang zu virtuellem Lernen haben, werden noch auf Jahre hinaus spürbar sein.

„Es ist schlimm“, sagte die Abgeordnete Abigail Spanberger (D-Va.), die darauf gedrängt hat, die Finanzierung zu erhöhen, die die Kosten für Internetdienste für Schulen und Bibliotheken subventioniert. Ihr Distrikt umfasst Teile des ländlichen Virginia, die nicht von Internetdienstanbietern bedient werden. „Wir verpflichten uns von Generation zu Generation zu erheblichen Differenzen in unseren Gemeinden darüber, welche Art von Bildung unsere Kinder erhalten.“

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Der Internetzugang ist so zentral für die Bildung von Kindern, dass es den Schülern gleichkommt, darauf zu verzichten, als würde man sie ohne Lehrbücher in Klassenzimmer schicken, sagte Jordana Barton, die als Beraterin für Gemeindeentwicklung der Federal Reserve Bank of Dallas die digitale Kluft in Texas untersucht. So viele Studenten ohne Internet zu sein, sei „eine Farce“, sagte sie.

„Vor der Pandemie dachte ich, dass die Hausaufgabenlücke so gravierend sei, dass die Schulen Internet zur Verfügung stellen sollten“, sagte sie.

Chaos von Küste zu Küste als Schuljahr wie kein anderer Start

Pädagogen haben den Zugang zu Highspeed-Internet seit langem als unerlässlich – nicht als optional – für Schüler angesehen. Jetzt hat die Pandemie viele Schulen gezwungen, den Unterricht aus der Ferne zu beginnen, und das Problem hat eine neue Dringlichkeit erlangt. Da das Internet für den Zugang zu virtuellem Unterricht unabdingbar ist, ist die Nichtbereitstellung des Dienstes für die Schüler gleichbedeutend mit einem vollständigen Schulverbot.

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'Es geht zurück in die alten Zeiten, in denen wir Menschen daran gehindert haben, zur Schule zu gehen, um Lesen zu lernen', sagte Pedro Martinez, der Superintendent des San Antonio Independent School District in Texas. Mehr als die Hälfte der Familien im Bezirk Martinez haben zu Hause keinen Highspeed-Internetzugang. „Es ist, als ob wir sagen: ‚Du kannst nicht in den Unterricht kommen. Du kannst nicht zur Schule kommen.’ “

Die in Maryland lebende Haydee Berdejo, 18, hat zu Hause in Baltimore kein Highspeed-Internet und kann nur mit einem Smartphone online gehen. Als ihre anziehende High School, das Baltimore City College, Mitte März geschlossen wurde, verbrachte sie ihre Schulzeit gebeugt am Telefon, wo sie Schwierigkeiten hatte, ihre Lehrer zu hören.

Berdejo, der aus Mexiko kommt und immer noch Englisch lernt, sagte, dass die Einrichtung es noch schwieriger machte, die Sprachlücke zu überbrücken. Manchmal war der Bildschirm unscharf. Und obwohl ihr Unterricht meist auf Englisch unterrichtet wird, hat sie bei geschlossenen Schulen keinen Zugang mehr zu einem Übersetzer.

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Sie sagte, sie sei besorgt über das kommende Schuljahr, weil sie kaum Gelegenheit hatte, Englisch zu üben. „Ich mache mir Sorgen, dass ich nicht am Unterricht teilnehmen oder eine Frage der Lehrerin beantworten kann, weil ich nicht weiß, was sie mir sagen“, sagte sie auf Spanisch.

Auch wenn viele Schüler zu Hause ohne Highspeed-Internet in die Schule gehen, haben der Kongress und die Federal Communications Commission wenig getan, um die Schulsysteme dabei zu unterstützen, diesen Bedarf zu decken. Viele haben die Hoffnung auf Hilfe aufgegeben und sich stattdessen an Wohltätigkeitsorganisationen, Philanthropen und die Internet-Dienstleister selbst gewandt, in der Hoffnung auf Spenden oder Rabatte. Susan Enfield, die Schulleiterin der Highline Public Schools im Bundesstaat Washington, hat ein Programm ins Leben gerufen, das es wohlhabenderen Familien ermöglicht, Haushalte mit niedrigem Einkommen zu „sponsern“, indem sie ihre Internetrechnungen bezahlen.

Obwohl einige Dienstleister Familien mit niedrigem Einkommen Rabatte anbieten, ist der Service für diejenigen, die eine schlechte Kreditwürdigkeit oder unbezahlte Rechnungen haben, immer noch unerreichbar. Und selbst der ermäßigte Tarif kann zu viel sein – insbesondere für Familien, die mit Arbeitsplatzverlusten zu kämpfen haben.

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In Baltimore half das Schulsystem bei der Einrichtung von 7.000 Familien mit Internet Essentials, einem Programm, das qualifizierten Haushalten kostengünstige Internetdienste bietet. Die ersten zwei Monate des Programms waren kostenlos. Aber letzten Monat erkannte das Schulsystem, dass viele dieser Familien den Dienst verlieren würden, wenn es die Rechnung von 650.000 US-Dollar nicht bezahlen würde.

„Ich wollte nicht warten und 14.000 Schülern nicht erlauben, sich einzuloggen, weil wir wussten, dass eine Rechnung bezahlt werden musste“, sagte Sonja Santelises, CEO von Baltimore City Public Schools. 'Es ist noch eine weitere Sache, die von Schulen im Dienste von Kindern und Familien verlangt wird.'

Das Fehlen einer nationalen Strategie hat es den Superintendenten überlassen, selbst Lösungen zu finden. Und das bedeutet, dass die Verbindung zwischen den Schülern oft vom Charisma eines Schulleiters und der Großzügigkeit der umliegenden Gemeinschaft abhängt, sagte Santelises.

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'Es sind die Führer, die versuchen, Geschäfte zu machen, die versuchen zu verhandeln, versuchen, Geld hier zu hebeln, Geld dort zu hebeln', sagte Santelises. „Wenn wir uns auf die individuelle Verhandlungskapazität von Sonja Santelises oder einem anderen amtierenden Superintendent verlassen, um sicherzustellen, dass Familien über WLAN verfügen, ist das problematisch, und es ist eine Spaltung und symptomatisch für ein viel größeres Problem.“

Ein langjähriges Programm der Federal Communications Commission, das Internetdienste für Schulen und Bibliotheken subventioniert, hilft den Schülern während der Pandemie wenig. Der FCC-Vorsitzende Ajit Pai sagte den Schulen, dass sie die Mittel nur für den Internetdienst an ihrem Campus verwenden können – selbst wenn die Schulen geschlossen wurden. Pai sagte, dass das Gesetz es nicht erlaubt, das Geld für die Bereitstellung von inländischen Internetdiensten zu verwenden, und dass er nicht befugt ist, etwas anderes zu tun.

FCC-Kommissarin Jessica Rosenworcel, die einzige Demokratin im Gremium, ist anderer Meinung – ebenso wie Demokraten im Kongress und Schulleiter im ganzen Land. Sie warf der Kommission vor, nicht gehandelt zu haben, um eine „nationale Krise“ anzugehen.

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„Die FCC steckt den Kopf in den Sand oder schaut weg und tut alles, um dies zu ignorieren“, sagte Rosenworcel. „Das können wir beheben – und das sollten wir auch.“

Schulen und Schüler müssen allein Lösungen finden. Die Parkplätze von Schulen, Bibliotheken und Fast-Food-Restaurants mit kostenlosem WLAN sind für viele Schüler de facto zu Klassenzimmern geworden. Andere Schulsysteme statteten Busse mit WLAN-Hotspots aus und parkten sie in unterversorgten Vierteln. In einigen Schulsystemen wie Baltimore bezahlten Beamte nur die Rechnungen von Hunderten von Familien aus ihrem eigenen Budget, um die Haushalte online zu halten.

Aber keine der improvisierten Lösungen ist nachhaltig oder skalierbar, und sie verlassen sich oft auf die Fähigkeit der Schulbeamten, Philanthropen zu umwerben und mit Internetdienstanbietern zu verhandeln.

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Eric Gordon, CEO der öffentlichen Schulen von Cleveland, sagte, er hoffe, dass die Pandemie die Gesetzgeber dazu zwingen werde, ihre Sicht auf das Internet zu überdenken. Er sagte, zwei Drittel der Haushalte in seinem Bezirk könnten sich nur per Handy mit dem Internet verbinden, was für virtuelle Klassen nicht ausreicht.

„Es ist einfach an der Zeit, dass wir erkennen, dass das Internet zu einem Versorgungsunternehmen geworden ist, genauso wie Elektrizität zu einem öffentlichen Versorgungsunternehmen wurde“, sagte Gordon.

Bryan Akins, der Direktor der Keota High School im ländlichen Südosten Oklahomas, sagte, viele seiner Familien hätten kein zuverlässiges Mobilfunksignal – geschweige denn Hochgeschwindigkeits-Internet. Unternehmen sehen wenig Anreiz, Breitbandleitungen an Orten zu verlegen, an denen sie nicht viele Kunden bekommen, oder sie geben die Kosten an die Kunden weiter und verlangen mehr von denen, die in weit entfernten Gemeinden leben. Die Umstellung der Schule auf Fernunterricht im Frühjahr sei „ein großes Problem“, sagte Akins.

„Meine Lehrer können virtuell unterrichten, aber meine Schüler können nicht virtuell darauf zugreifen“, sagte Akins. Stattdessen lieferten Mitarbeiter in dem von Armut betroffenen Bezirk Hausaufgaben zusammen mit wöchentlichen Lebensmittelpaketen. 'Jetzt verlassen Sie sich darauf, dass die Eltern beim Unterrichten helfen oder der Schüler sich selbst beibringt.'

Doch obwohl die Konnektivitätsherausforderungen oft als ländliches Problem angesehen werden, fehlt es vielen Studenten in Stadtbezirken auch zu Hause an einem Hochgeschwindigkeits-Internet. Dies liegt zum Teil daran, dass sie in Stadtteilen leben, die – wie viele ländliche Gemeinden – nicht über die Infrastruktur verfügen. In vielen anderen sind die Kosten die Hürde, obwohl viele Diensteanbieter einkommensschwachen Familien stark vergünstigte Internetdienste anbieten. Familien, die während der Rezession mit finanziellen Turbulenzen konfrontiert sind, können sich dafür entscheiden, das Internet einzustellen.

Jaclyn Trapp, die die 10. Klasse der MC2STEM High School in Cleveland beginnt, teilt sich ein Chromebook mit einem kleinen Bruder und drei Stiefgeschwistern, die am Wochenende zu Besuch sind. Als die Pandemie ausbrach, erlitten ihre Mutter und ihr Stiefvater, beide Innenanstreicher, einen großen finanziellen Schlag, als die Arbeit austrocknete. Also kündigten sie ihren Internetdienst zu Hause, der rund 60 Dollar im Monat gekostet hatte.

Jaclyn begann, ihr Telefon als Hotspot zu nutzen – aber bald hatte sie keine Daten mehr. Schließlich einigte sich die Familie mit einem Nachbarn im Obergeschoss, der zustimmte, der Familie die Nutzung seines WLANs zu gestatten, wenn sie die Rechnung aufteilen. Aber das Signal, das zu ihrer unteren Wohnung reisen muss, ist langsam und unzuverlässig.

„Ohne das Internet und ohne zur Schule zu gehen, ist es wirklich schwer, Schulaufgaben zu machen“, sagte Jaclyn.