Die neue Steuergutschrift für Kinder könnte mehr als 5 Millionen Kinder aus der Armut befreien. Kann es ihnen auch beim Lernen helfen?

Die neue Steuergutschrift für Kinder könnte mehr als 5 Millionen Kinder aus der Armut befreien. Kann es ihnen auch beim Lernen helfen?

POPLAR-COTTON CENTER, Kalifornien — An manchen Tagen fällt es der 16-jährigen Alexa Martinez schwer, sich zu konzentrieren. Selbst wenn sie in den Unterricht vertieft ist, sickert ihre anhaltende Angst um ihre Familie und alles, was schief gelaufen ist, ein.

Bis vor zwei Jahren war Alexas Vater Jose einer von mehr als 200.000 Menschen, die in der Landwirtschaft in einer Region arbeiteten, die 40 Prozent der in den USA konsumierten Früchte und Nüsse produziert. Dann hatte er einen Schlaganfall. Der Mann, der einst für die Familie sorgte – Alexas Mutter und vier Geschwister – hat nun Mühe, das Gleichgewicht zu halten. Alexa oder ihre Mutter Nancy müssen auf ihn aufpassen, falls er stürzt. Obwohl ihre Schule wiedereröffnet wurde, musste die Highschool-Studentin zu Hause bleiben – sie nahm Unterricht auf einem Laptop aus dem Einzimmer-Trailer, den ihre Familie teilte –, damit sie ihren Vater und ihre jüngeren Geschwister beobachten konnte.

„Früher war ich in der Schule immer konzentriert, habe meine ganze Arbeit gemacht“, sagt Alexa. „Nach [seinem Schlaganfall] versuchte ich immer noch, mich zu konzentrieren. Aber es war ein bisschen schwieriger, weil ich das im Hinterkopf hatte.“

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Pädagogen und politische Entscheidungsträger haben Jahrzehnte – und Milliarden von Dollar – damit verbracht, herauszufinden, wie Schülern wie Alexa, intelligenten jungen Menschen, die mit einer Kaskade von Herausforderungen im Zusammenhang mit Armut konfrontiert sind, den Schulerfolg erleichtern können. Fast nichts ist hängengeblieben. In Armut aufwachsende Schüler hinken ihren Mitschülern bereits hinterher, wenn sie den Kindergarten betreten – und die Unterschiede werden mit der Zeit nur noch schlimmer.

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Aber der im März verabschiedete amerikanische Rettungsplan in Höhe von 1,9 Billionen US-Dollar wird einen neuen Vorschlag auf die Probe stellen: Was bedeutet es für Kinder, wenn ihre Familien genügend Geldleistungen erhalten, um sie aus der Armut zu befreien?

Der Plan sieht eine Ausweitung des Kindersteuervergünstigungsprogramms in Höhe von 100 Milliarden US-Dollar vor, wodurch die Familienbudgets um bis zu 1.600 US-Dollar pro Kind erhöht werden und sogar die einkommensschwächsten Familien profitieren können. Im Rahmen der früheren Kindersteuerermäßigung erhielten Familien bis zu 2.000 US-Dollar pro Kind, aber viele arme Familien erhielten eine geringere Leistung – oder gar nichts.

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Selbst die ärmsten Familien, die nicht genug verdienen, um die Einkommenssteuern zu zahlen, werden jetzt Anspruch haben. Familien mit Bürgerkindern erhalten jetzt 3.000 US-Dollar pro Kind und 3.600 US-Dollar für Kinder unter 6 Jahren. Entscheidend ist, dass die Leistung aufgeteilt und in monatlichen Schritten ausgezahlt wird, wobei das Geld per Scheck und Debitkarte an die Familien ausgezahlt wird oder Direkteinzahlungen ab Donnerstag, teilte die Biden-Administration mit. Für einige Familien könnte das Geld transformativ sein. Die kolossale und historische Investition soll laut einer Analyse von die Kinderarmut halbieren Zentrum für Armut und Sozialpolitik der Columbia University .

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Sen. Michael F. Bennet (D-Colo.), der den Kongress seit 2015 dazu drängt, die Kindersteuervergünstigung auszuweiten, war unmittelbar vor seinem Amtsantritt im Jahr 2009 als Superintendent der Denver Public Schools tätig. Während seiner vierjährigen Amtszeit leitete er Im Distrikt arbeitete er hart daran, die Leistungen von Schülern mit niedrigem Einkommen zu steigern, da er glaubte, dass es keine Entschuldigung für Kinder in Armut gebe, keinen Erfolg zu haben. Aber selbst als er einige Erfolge an Schulen mit hoher Armut sah, begannen sich seine Ansichten zu ändern.

„Aus der Erfahrung im Schulbezirk habe ich unter anderem geglaubt, dass die Schulen all diese Probleme nicht alleine lösen können“, sagte Bennet im April in einem Interview. „Wir mussten Wege finden, um mehr wirtschaftliche Mobilität für Familien und Kinder zu schaffen.“

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Er zitierte a 2011 Studie des National Bureau of Economic Research die ergab, dass eine Erhöhung der Steuergutschriften die Testergebnisse verbessern könnte. „Diese Ergebnisse deuten darauf hin, dass die öffentliche Politik, die armen Familien mit Kindern hilft, erhebliche Vorteile bringt“, schrieben die Ökonomen Raj Chetty und John N. Friedman, damals von der Harvard University, und Jonah Rockoff von der Columbia University.

Sie gingen noch weiter und schätzten, dass die Steigerung der akademischen Leistung im Laufe des Lebens eines Kindes Gewinne erzielen könnte, die Wahrscheinlichkeit, dass sie einen Abschluss und ein College besuchen, erhöhen und ihr Einkommen steigern könnten.

Diese Theorie wird an Orten wie dem Poplar-Cotton Center getestet, einer Bauerngemeinde im Herzen des kalifornischen Central Valley, einem landwirtschaftlichen Kraftwerk, das sich weit im Landesinneren erstreckt.

Mindestens ein Drittel der Kinder hier lebt unterhalb der bundesstaatlichen Armutsgrenze, und an der Pleasant View Elementary, die Alexa bis zur achten Klasse besuchte, gelten 90 Prozent der Schüler als wirtschaftlich benachteiligt.

Mark Odsather, ein College-Basketballspieler, der im wohlhabenden Bellevue, Washington, aufgewachsen ist, kam mehr als zwei Jahrzehnte an diese Schule, nachdem er seiner Frau ins nahe gelegene Porterville gefolgt war, wo sie Familie hat. Dort begann er seine Lehrerkarriere und stieg schließlich zum Superintendent des Pleasant View Elementary School District auf, wo er mit 1,80 m eine auffällige Erscheinung ist. Die Schüler der Schule schneiden bei standardisierten Tests schlecht ab. Aber Odsather sagte, dass sie sich zunächst darauf konzentrieren, grundlegende materielle und psychologische Bedürfnisse zu befriedigen.

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„Ich möchte hohe akademische Erwartungen an meine Kinder, keine Frage. Aber wir haben so viele andere Bedürfnisse, die wir für unsere Kinder ansprechen müssen“, sagte Odsather.

Odsather hat die Schule so gestaltet, dass sichergestellt wird, dass die Schüler eine Beziehung zu mindestens einem Mitarbeiter aufbauen. So sind die Klassenzimmer durch bewegliche Wände unterteilt, sodass die Schüler einige Unterrichtsstunden kombinieren und mit verschiedenen Lehrern interagieren können. Er stellte auch einen Schulpsychologen ein, dessen Hauptaufgabe die Beratung ist, eine seltene Möglichkeit für eine Schule mit 420 Schülern. (Im Durchschnitt beschäftigen Schulsysteme pro 1.200 Kinder einen Psychologen.)

Yesenia Ontiveros, die Tochter zweier Landarbeiter, die in der Region aufgewachsen ist, ist die Frau, die er für diesen Job engagiert hat. Ontiveros weiß aus erster Hand, wie Armut das Lernen erschweren kann. Ihre Eltern waren Teenager, als sie geboren wurde, und sie lebten in einem engen Haus, in dem ihr Schlafzimmer nur ein Schrank war, und kämpften darum, beim Traubenernten in Delano über die Runden zu kommen.

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Dann machten sie eine Pause: Ihr Vater brachte sich selbst das Programmieren bei und bekam einen Job im nahe gelegenen Kern County, und die Familie zog nach Bakersfield. Alles hat sich verändert. Ihre Mutter, die vom Alltagsstress befreit war, half ihr beim Lernen. Ihr Vater begann, Pläne für sie zu schmieden: Sie würde die High School abschließen, dann ihren College-Abschluss machen und dann mindestens fünf Jahre arbeiten. Und dann, und nur dann, konnte sie anfangen, sich zu verabreden. Ontiveros sagte, die finanzielle Stabilität habe es ihren Eltern ermöglicht, sich ein anderes Leben für ihre Tochter vorzustellen, in dem sie nicht auf Niedriglohnarbeiten beschränkt wäre.

'Unser Zugang hat sich einfach für Dinge geöffnet', sagte Ontiveros. Sie wechselte in ein neues Schulsystem und wurde in ein spezielles mathematisches und naturwissenschaftliches Programm an der High School aufgenommen. 'Davor waren sie einfach so aufs Überleben konzentriert.'

Das Bildungssystem des Landes ist seit langem weit hinter seinem Anspruch zurückgeblieben, der „große Ausgleich“ zu sein, bei dem jedes Kind, ob reich oder arm, die gleiche Chance auf Erfolg haben könnte. Stattdessen hat die Forschung gezeigt, dass das Haushaltseinkommen einer der stärksten Faktoren ist, die den akademischen Weg eines Kindes prägen. Die Pandemie hat es schwierig gemacht, dies zu ignorieren, da die Schulen Schwierigkeiten haben, Schüler zu bedienen, die kein Essen, kein Internet oder einen ruhigen Ort zum Lernen zu Hause hatten.

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„Wir wissen, dass dies für Kinder eine toxische Situation darstellt, wenn sie sehen, wie ihre Eltern darum kämpfen, über die Runden zu kommen, um Rechnungen zu bezahlen, darum kämpfen, das Licht anzulassen oder ein Dach über dem Kopf zu haben“, sagte Betsy Zorio, Vizepräsidentin der US-Programme und Interessenvertretung bei Save the Children. „All das hat einen großen Einfluss auf die Konzentrationsfähigkeit der Kinder in der Schule und auf die Aufnahme der Informationen, die ihnen präsentiert werden.“

Ihre Organisation sah die Verzweiflung ihrer Familien im Fortschreiten der Pandemie, Defizite, die nicht durch außerschulische Programme oder Budgetierung des Unterrichts gemildert werden konnten. Daher startete sie ein Bargeldtransferprogramm für die Familien, die mit der Organisation in Kalifornien und Kentucky zusammenarbeiten, und vergab Bargeldgutscheine in Höhe von 1.000 US-Dollar an Familien, die an ihren frühkindlichen Programmen teilnahmen, und 600 US-Dollar für Familien, die ihre Kinder zum Sommerprogramm der Organisation schickten. Die Organisation verschenkte 128 Familien in Kalifornien Geschenkkarten und verteilte sie im vergangenen Sommer und Herbst. Das Geldtransferprogramm von Save the Children bietet einen Einblick, wie ein unerwarteter finanzieller Schub Familien helfen kann, die von Gehaltsscheck zu Gehaltsscheck leben.

Save the Children ist kaum die erste Organisation, die Geldzuschüsse zur Armutsbekämpfung einsetzt. Mehrere Städte in den Vereinigten Staaten, die von der Pandemie angespornt wurden, experimentieren nun damit, Einwohnern mit niedrigem Einkommen ein „universelles Grundeinkommen“ zu zahlen, und einige, darunter die Stadt Stockton im Central Valley, haben positive Ergebnisse erzielt.

Barzahlungen breiteten sich vom Kongress über Stockton bis nach Brasilien aus – aber die Vorstellung eines „universellen Grundeinkommens“ ist weit von der Realität entfernt

In Poplar, das von Beschränkungen befreit war – die einzigen Verbote waren der Kauf von Alkohol, Tabak und Schusswaffen – nutzten Familien die Gelder von Save the Children, um Telefon- und Stromrechnungen zu bezahlen, einen defekten Herd zu reparieren und Lebensmittel zu kaufen, die außer Reichweite waren, wie Fleisch . Eine Mutter ging zu Costco, um die Ersparnisse beim Kauf von Lebensmitteln in großen Mengen zu erzielen. Und noch ein weiteres erlaubte jedem ihrer Kinder, ein kleines Spielzeug auszusuchen, eine Belohnung dafür, dass sie das Chaos und die Wirren der Pandemie ertragen.

Für Elizabeth Elias, eine Mutter von vier Kindern in Pappel, hätte das Geld zu keinem besseren Zeitpunkt kommen können. Die Pandemie bedeutete, dass ihr Mann, der in den riesigen Obstgärten des Central Valley Bäume beschneidet, die Arbeitszeit verkürzt hatte. Inzwischen häuften sich die Rechnungen. Ihre vier Kinder im Alter von 1 bis 6 Jahren brauchten neue Schuhe und sie hatte Angst, mit der Miete in Verzug zu geraten. Sie erhält Essensmarken und Leistungen durch das spezielle Nahrungsergänzungsprogramm für Frauen, Säuglinge und Kinder – besser bekannt als WIC – aber nichts, was ihnen helfen könnte, die Rechnungen zu bezahlen, als ihr Mann seinen Job verlor.

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Die 1.000 US-Dollar sorgten für Erholung – nicht nur wegen der finanziellen Turbulenzen, sondern auch wegen des Stresses, der mit dem sporadischen Einkommen ihres Mannes und einem schnell dünner werdenden Sparkonto einherging.

„Gracias a Dios“, sagte Elias im März, als sie im Wohnzimmer des von ihr gemieteten Hauses saß, die Wände in leuchtendem Lila gestrichen und mit Fotos ihrer Kinder beklebt. Draußen im Vorgarten, der von einem Maschendrahtzaun gesäumt war, zeigte die Familie ein Schild, das ankündigte, dass ihr Ältester, Geraldo, einen Staatsbürgerschaftspreis erhalten hatte.

Elias kam als Teenager in die Vereinigten Staaten und landete in einer anderen kleinen Gemeinde in Tulare County. Sie schrieb sich für Englisch und Kinderentwicklungskurse an einem örtlichen Community College ein, war aber schnell überfordert. Englisch zu lernen und zu schreiben war zu schwierig, ebenso wie die Vereinbarkeit von Klassenarbeit mit einem Tagesjob auf dem Feld.

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Kinder aus verarmten Haushalten sind bereits beim Eintritt in den Kindergarten hinter ihren wohlhabenderen Klassenkameraden zurückgeblieben, und die Disparitäten bleiben während der Schulzeit bestehen. Schüler, die in Armut leben, wiederholen eine Klasse doppelt so häufig und brechen die High School zehnmal häufiger ab, fanden Forscher vor einem Jahrzehnt heraus, eine Abfolge von Ereignissen, die es ihnen schwer macht, ihr zu entkommen. Das Haushaltseinkommen ist unauslöschlich in die Testergebnisse eingeprägt: Beim SAT erzielten Schüler aus Haushalten, die weniger als 20.000 US-Dollar verdienten, im Durchschnitt 400 Punkte weniger als Studenten, die in Haushalten aufwuchsen, in denen das Einkommen 100.000 US-Dollar überstieg, laut Daten von 2014. Hinzu kommt, dass Schulen in armen Gemeinden oft unterfinanziert sind.

Jetzt beobachten Bennet und andere genau, was passiert, wenn die erweiterte Steuergutschrift für Kinder dauerhaft gemacht wird. Was bedeutet das für Schulen, die sich ständig darauf konzentrieren müssen, ob die materiellen Bedürfnisse ihrer Schüler gedeckt sind? Was bedeutet die Linderung des Stresses der finanziellen Instabilität für die Studierenden?

„Es gibt einige Dinge, die wir tun können, um die wirtschaftliche Mobilität zu verbessern, die – ich hoffe, ich würde erwarten – auch die akademischen Ergebnisse für Kinder verbessern“, sagte Bennet.

Für Nancy Martinez würde das zusätzliche Geld bedeuten, dass sie den unerbittlichen Stress, den sie wegen der finanziellen Probleme der Familie empfindet, nicht länger verbergen muss. Sie sagte, sie arbeite hart, um es vor ihren jüngsten Kindern zu verbergen, aber manchmal fragen sie, warum sie weint, sagte sie. Alexa hat es geschafft, ihren Durchschnitt zu halten, obwohl sie sich um ihren Vater und ihre jüngeren Geschwister kümmerte. Sie lernt im Einzelzimmer im Wohnwagen, über den Lärm der Familie hinweg, während andere Schüler in die Klassenzimmer zurückgekehrt sind. Sie sagte, die finanzielle Stabilität würde es ihr erleichtern, sich auf die Schule zu konzentrieren.

Ontiveros glaubt, dass das Geld für die von ihr betreuten Familien ein Wendepunkt sein könnte und dass es vor allem einen Teil des Stresses lindern könnte, den ihre Schüler täglich tragen. Jetzt, sagte sie, habe sie gelernt, Angstzustände von Kindern schon allein am Gang zu erkennen. Einmal holte sie einen Schüler in der Schule ein und spürte, dass etwas nicht stimmte. Nachdem sie ihn bedrängt hatte, schmolz er in Tränen und sagte ihr, dass er an Selbstmord gedacht hatte. Er habe die Last der Probleme seiner Eltern auf seinem Rücken getragen, sagte er, und es wurde ihm zu viel.

'Es ist nach einer Weile in ihren Körpern', sagte Ontiveros. 'Das kostet Tribut.'