Der Präsident war erschossen worden. Dann log das Weiße Haus über seinen Zustand, als er langsam starb.

Der Präsident war erschossen worden. Dann log das Weiße Haus über seinen Zustand, als er langsam starb.

Mehr als einen Monat nachdem Präsident James A. Garfield bei einem Attentat schwer verletzt wurde, waren die Nachrichten aus dem Weißen Haus sehr ermutigend.

„Der Präsident hat eine ausgezeichnete Nacht verbracht und die meiste Zeit ohne die Hilfe von Morphium oder anderen Schmerzmitteln süß geschlafen“, heißt es in dem offiziellen Morgenbulletin der Ärzte des Weißen Hauses, das am 7. August 1881 in der New York Tribune veröffentlicht wurde. Garfields Verbesserung in den letzten drei Tagen war laut Tribune bemerkenswert. „Seine Augen haben ihr altes Funkeln wiedererlangt; seine Stimme und sein Teint sind fast so, wie sie es in der Gesundheit waren, und er ist stärker.“ Eine Erholung schien wahrscheinlich – und die besorgte Öffentlichkeit könne sich entspannen, versicherte die Zeitung den Lesern.

Sechs Wochen später war Garfield tot. Er war 49.

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Im Sommer 1881, fast 140 Jahre bevor Präsident Trump die Irreführung der Amerikaner über die Bedrohung durch das neuartige Coronavirus einräumte, fütterte das Weiße Haus ängstliche Amerikaner täglich mit irreführenden medizinischen Bulletins über Garfields Zustand. Der Strom unangemessen sonniger Berichte kam von Ärzten, deren Unverständnis der Grundprinzipien der Behandlung infizierter Wunden tragische Folgen haben würde. Bis auf wenige Ausnahmen wurden ihre rosafarbenen Verlautbarungen von der Presse gutgläubig aufgenommen.

Trump sagt, er wisse, dass das Coronavirus „tödlich“ und schlimmer als die Grippe sei, während er die Amerikaner absichtlich irreführt

Die zahlreichen täglichen Berichte über Garfields Zustand „wurden Teil des täglichen Lebens“, auch wenn viele der Informationen unzuverlässig waren, so Richard Menke, Professor an der University of Georgia, der in der Zeitschrift Critical Inquiry über die Presseberichterstattung über Garfields ums Überleben kämpfen. 'Tatsächlich', schrieb er, 'waren die Bulletins betrügerisch optimistisch, vielleicht um Garfield zu beruhigen, der sich oft die Zeitungen vorlesen ließ und sich so dem Massenpublikum für seine eigene Geschichte anschloss.'

Mit den landesweit per Telegraf verteilten, in den Zeitungen des Landes veröffentlichten und von der Öffentlichkeit aufmerksam verfolgten Bulletins könnte die Geschichte von Garfields Überlebenskampf als 'Amerikas erstes Live-Medienereignis' bezeichnet werden, schrieb Menke.

Garfields Tortur begann am 2. Juli. In Begleitung von Außenminister James G. Blaine verließ Garfield an diesem Morgen die Executive Mansion zum Bahnhof Baltimore und Potomac (der sich dort befindet, wo sich heute die National Gallery of Art befindet), um einen Sommeraufenthalt an seiner Alma zu beginnen Mater, Williams College in Massachusetts, und sein Zuhause in Mentor, Ohio. Mehrere Kabinettssekretäre, darunter Robert Todd Lincoln, der Kriegsminister und Sohn des ermordeten Präsidenten Abraham Lincoln, wollten mit Garfield bis nach New York reisen und befanden sich laut New York Times bereits auf der Station.

Präsident Garfield ist nie in den Zug gestiegen.

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Charles Guiteau, ein wahnhafter Schütze, der sich als Redner und republikanischer Insider vorstellte, wartete am Bahnhof auf Garfield. Guiteau feuerte zweimal mit einer Pistole Kaliber .44 auf den Präsidenten, streifte Garfields rechten Arm und traf ihn auf der rechten Seite in der Nähe der 11. Rippe, so ein Bericht über die Schießerei und Garfields medizinische Behandlung durch Stewart A. Fish im Bulletin of the Geschichte der Medizin.

Am Bahnhof, D.W. Bliss, Garfields Leibärztin, suchte nach der Kugel, die in Garfield steckte, zuerst mit einer unsterilisierten Sonde und dann, indem sie seinen Finger tief in die Wunde steckte von Wahnsinn, Medizin und dem Mord an einem Präsidenten.“ Bewusst, aber erbrechend, wurde Garfield ins Weiße Haus zurückgebracht.

Die frühesten Berichte über Garfields Zustand variierten dramatisch. Am 3. Juli veröffentlichte der Washington Evening Star unter der Überschrift „DER PRÄSIDENT LEBENDIG UND BESSER“ ein Bulletin des Weißen Hauses, in dem berichtet wurde, dass Garfield „ruhig ausgeruht und erholt aufwacht“ und dass der „verbesserte Zustand des Präsidenten zusätzliche Hoffnung auf seine allmähliche Genesung gibt“.

Erst Stunden später wurde die Prognose düster. Ein Bulletin, das um 22.30 Uhr herausgegeben wird. Die Charakterisierung von Garfields Zustand als „weniger günstig“ veranlasste die Tribune, am nächsten Tag zu berichten, dass „die schwersten Besorgnisse aufgeregt waren“. Guiteau, so berichtete die Zeitung, sei fälschlicherweise gesagt worden, Garfield sei gestorben.

Die häufigen Updates wurden bald positiver. Am 6. Juli begannen die Bulletins über den Zustand des Präsidenten um 8.30 Uhr und endeten 12 Stunden später. Ihr hoffnungsvoller Ton veranlasste die Washington Post zu dem Schluss, dass „der Präsident sich erholen muss und wird“. Die Times war ähnlich optimistisch und berichtete, dass „diejenigen, die den tapferen Patienten beobachteten, von Hoffnung inspiriert wurden“.

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Die Bulletins spiegelten Bliss' höchstes Vertrauen in seine Fähigkeiten wider – er sagte einem Reporter, „wenn ich ihn nicht retten kann“, so Millard – und seinen Glauben, dass Garfield wahrscheinlich überleben würde. „Seine Heilungschancen sind mehr als ausgeglichen, und sie verbessern sich mit jeder Stunde“, sagte Bliss der Times am 7. Juli.

Der optimistische Spin blieb konstant. 'Der günstige Zustand des Präsidenten bleibt bestehen', heißt es in einer um 20 Uhr. Bulletin, das am 8. Juli in der Chicago Tribune veröffentlicht wurde. In Maine berichtete die Portland Press am 14. Juli, dass Garfields Puls, Temperatur und Atmung stabil waren und dass „er sich langsam weiter verbessert“.

Die Sacramento Union gab am 22. Juli ein weiteres ermutigendes Update: 'Der Präsident hat sich in der Nacht gut ausgeruht und ist heute Morgen ziemlich locker.' Aber Garfields Temperatur stieg am nächsten Tag an – erreichte 104 Grad und signalisierte die Schwere seiner Infektion, so der Garfield-Biograph Allan Peskin. Die Ärzte operierten am nächsten Tag ohne Betäubung, um einen Eitersack zu entfernen, der sich um die Wunde gebildet hatte, schrieb Fish.

Der Präsident, der an Bord der Yacht eines Freundes heimlich operiert wurde

Die Entwicklung hat das Weiße Haus vorübergehend getrübt, aber bald wurden die ermutigenden Berichte wieder aufgenommen. „Der Präsident hat sich tagsüber gut geschlagen“, heißt es in einem Bulletin des Weißen Hauses vom 26. Juli, das von der Chicago Tribune veröffentlicht wurde.

Trotzdem begann der unerbittlich optimistische Spin nachzulassen. Die Chicagoer Zeitung beschuldigte Garfields Ärzte der Lüge, als sie berichteten, der Präsident habe eine angenehme Nacht verbracht, 'obwohl das Gegenteil der Fall war'.

Es gab andere Gründe für Misstrauen. Wiederholte Versuche, die Kugel zu lokalisieren, blieben erfolglos. Alexander Graham Bell, Erfinder des Telefons, baute ein Gerät – von Peskin mit einem modernen Minendetektor verglichen – um das Projektil zu lokalisieren, konnte es jedoch nicht finden. Bliss, Garfields leitender Arzt, hatte einen karierten Lebenslauf, der sich für eine Quacksalberheilung gegen Krebs einsetzte, und eine kurze Zeit im Gefängnis, nachdem er beschuldigt wurde, ein Bestechungsgeld in Höhe von 500 US-Dollar angenommen zu haben, so Millard.

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Noch wichtiger, schreibt Millard, teilte Bliss die Verachtung vieler amerikanischer Ärzte für die Bedeutung der Vorbeugung von Infektionen – eine Theorie, die vom britischen Arzt Joseph Lister verbreitet wurde und in Großbritannien und Europa sowie unter jüngeren Ärzten in den Vereinigten Staaten weithin akzeptiert wurde. Der Präsident hätte die Wunde wahrscheinlich überlebt, „wenn sich die behandelnden Chirurgen vom Moment der Verletzung an an Listers Prinzipien gehalten hätten“, schrieb Fish.

Garfields Niedergang beschleunigte sich im August. Seine Fieberanfälle – von denen die Ärzte fälschlicherweise glaubten, dass sie die Folge von Malaria sein könnten – hielten laut Fish an, und er erbrach sich, nachdem er gefüttert wurde, was die Ärzte zwang, andere Wege zu finden, ihren Patienten zu ernähren. Die Infektion habe sich so gründlich in Garfields Körper ausgebreitet, dass der Präsident „buchstäblich zu Tode verrottet“, aber Bliss habe nichts dagegen unternommen, schreibt Millard.

Dennoch beschrieb ein von The Post zitiertes Bulletin vom 18. August Garfields Zustand als „hoffnungsvoller“ als am Vortag. Eine andere Washingtoner Zeitung – der Evening Critic – forderte die optimistische Wendung des Weißen Hauses sanft heraus, als sie feststellte, dass der Präsident seit der Schießerei mehrere Rückschläge erlitten hatte, „jeder schwerer als der letzte“, aber er konnte sich nicht dazu durchringen, skeptischer zu sein. „[Es] deutet nichts darauf hin“, behauptete die Zeitung, dass Garfields „Verbesserung nicht weitergehen wird“.

Aber Garfields sich verschlechternder Zustand bewegte die Kabinettsmitglieder schließlich dazu, zu sagen, was die medizinischen Bulletins und die gefügigen Zeitungen nicht sagten. „Das Ende scheint nahe“, sagte Kriegsminister Lincoln am 25. August der Post. In der Hoffnung, dass ein Szenenwechsel ein Wunder bewirken könnte, wurde Garfield am 6. September mit dem Zug in den Küstenort Elberon, NJ, gebracht Er starb am 19. September.

Die Amerikaner betrauerten Garfield als Helden, als der Zug mit seinem Körper über Washington zurück nach Ohio fuhr. Die Leiche lag zwei Tage lang in der Rotunde des Kapitols, während 70.000 Trauergäste Schlange standen, um den offenen Sarg zu sehen, während 150.000 in Cleveland ihre Aufwartung machten, schrieb Peskin.

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Bliss wurde nicht so gern in Erinnerung gerufen. Seine Behandlung von Garfield wurde laut Millard weithin verurteilt, insbesondere von jüngeren amerikanischen Ärzten, die Listers Theorien über Infektionen angenommen hatten. Was Guiteau angeht, schreibt Millard, dass er vom Richter in seinem Mordprozess daran gehindert wurde, eine Eröffnungserklärung abzugeben – also stellte er sie Reportern zur Verfügung. Darin übernahm der Schütze die Verantwortung für die Erschießung von Garfield, behauptete jedoch, die Ärzte hätten ihn getötet.

„Die Ärzte, die ihn misshandelt haben, sollten das Odium seines Todes ertragen und nicht seinen Angreifer“, erklärte Guiteau laut der National Republican Zeitung in Washington. “Siesollte wegen Mordes an James A. Garfield angeklagt werden, nicht ich.“

Die Jury hätte sich wahrscheinlich nicht beirren lassen. Nach einer Beratung von weniger als einer Stunde, so Millard, gaben die Geschworenen am 26. Januar 1882 ein schuldiges Urteil zurück. Er wurde am 30. Juni 1882 gehängt.

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