Dieses College ist winzig und isoliert. Für manche Studenten während der Pandemie klingt das perfekt.

Dieses College ist winzig und isoliert. Für manche Studenten während der Pandemie klingt das perfekt.

SWEET BRIAR, Virginia – Am Eingang zum weitläufigen Campus des Sweet Briar College, wo Wiesen voller Wildblumen blühen, Wege sich durch alte Wälder schlängeln und die Blue Ridge Mountains die Horizontlinie bilden, stand auf dem Schild: „Willkommen zu Hause. ”

Sweet Briar, das private College im ländlichen Virginia, wird im August für Studenten wiedereröffnet. Es vermarktet sich selbst als sicherer Hafen inmitten einer Pandemie – und die Beamten hoffen sogar, dass Pitch dazu beitragen könnte, seine Zukunft zu stützen.

Im ganzen Land toben Debatten darüber, ob Universitäten Studenten aufnehmen und den Präsenzunterricht wieder aufnehmen können, ohne die Ausbreitung des Coronavirus zu verschlimmern. Die Debatte intensiviert sich nur, da die Fälle in Arizona, Texas, Florida und anderswo zunehmen und College-Athleten auf den Campus zurückkehren, wo bereits Hunderte getestet haben positiv .

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Aber Meredith Woo, die Präsidentin von Sweet Briar, behauptet, dass die größte Herausforderung für die Herbstöffnung für jedes College nicht die Test- oder medizinischen Einrichtungen sind – sie halten die Studenten auseinander. Und Sweet Briar, ein kleines Frauen-College, ist ein Ort, an dem es noch nie Stadien voller Fans für Fußballspiele, 700-Personen-Econom-Klassen oder Partys aus den Burschenschaftshäusern gab.

„Wir sind eine der wenigen Hochschulen, die soziale Distanzierung aufrechterhalten können“, sagte sie. „Wir können so sicher sein wie zu Hause – wenn nicht sicherer als zu Hause.“

Schüler und Eltern davon zu überzeugen, dass dies wahr ist, wird für Sweet Briar und andere ähnliche Schulen von entscheidender Bedeutung sein. Für kleine private Hochschulen, die auf Studieneinnahmen von neuen und zurückkehrenden Studierenden angewiesen sind, ist die Pandemie eine existenzielle Krise. Und Sweet Briar hat, wie viele Frauenhochschulen und Landschulen, seit Jahren Mühe, genügend Studenten anzuziehen.

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Doch plötzlich sieht die Isolation und die geringe Einschreibung wie ein Gewinn aus: Mit mehr als 3.200 Hektar und nur wenigen hundert Schülern kann der Unterricht leicht auf kleine Gruppen beschränkt werden. Die Mahlzeiten können in Schichten eingenommen werden, wobei die Schüler an gegenüberliegenden Seiten großer Tische sitzen. Und da der Schlafsaal noch Platz hat, braucht niemand einen Mitbewohner.

„Wir haben Virginia Woolf paraphrasiert“ und ihre Metapher für die Kreativität und Unabhängigkeit von Frauen, sagte Woo. „Wir haben unseren Schülern gesagt, dass sie alle ein eigenes Zimmer haben können.“

Bereit zum Schwenken

An der University of California in San Diego planen Beamte, wiederkehrende Tests von Studenten, Dozenten und Mitarbeitern anzubieten, unabhängig davon, ob sie Symptome haben oder nicht. Die Penn State University plant, ihr seit März geschlossenes Nittany Lion Inn mit 223 Zimmern zu nutzen, um an dem Virus erkrankte Studenten unter Quarantäne zu stellen.

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Das ist der Vorteil für große Universitäten: Sie können auf akademische medizinische Zentren, Fachwissen und hohe Budgets zurückgreifen, um während der Pandemie Pläne zu erstellen. Aber kleine Colleges haben ihren eigenen Vorteil, sagte Richard Ekman, Präsident des Council of Independent Colleges: Flexibilität. 'Sie können flink und kreativ sein.'

Das Beloit College in Wisconsin teilt sein Herbstsemester auf und bietet zwei Kurse in einem Block und zwei im nächsten an, damit sie bei Bedarf schnell von Präsenz- zu Online-Kursen wechseln können. Am Bowdoin College in Maine planen sie, diesen Herbst nur ihre neuen Studenten und einige andere auf dem Campus zu haben, mit hauptsächlich virtuellen Klassen für alle. Die Roger Williams University in Rhode Island bietet Studenten mehrere Möglichkeiten, darunter das Wohnen auf dem Campus oder das Lernen aus der Ferne, das Belegen von Kursen nach einem Arbeitsplan und das Verdienen von Anrechnungen für ein Praktikum, eine Freiwilligenarbeit oder eine Forschung.

Mit nur etwa 500 Menschen auf dem Campus – darunter Studenten, Dozenten und Mitarbeiter – ist es für Sweet Briar einfach, sich zu drehen, sagte Woo. Und an einer Schule, die bereits in einer existenziellen Krise steckt, weiß sie, wie viel auf dem Spiel steht.

Alumnae schworen, Sweet Briar vor der Schließung im letzten Jahr zu retten. Und sie taten es.

Vor fünf Jahren kündigte der Schulpräsident unvermittelt an, dass die mehr als hundert Jahre alte Schule zum Ende des Frühjahrssemesters – für immer – wegen „unüberwindbarer finanzieller Schwierigkeiten“ geschlossen werde. Die Einschreibung war von 760 vor 10 Jahren auf weniger als 600 Studenten gesunken.

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Die Nachricht ließ Studenten und Dozenten fassungslos zurück und spornte Alumnae an, sich fieberhaft zu organisieren, Geld zu sammeln und rechtliche Herausforderungen zu bewältigen. Sie sammelten in etwas mehr als 100 Tagen mehr als 28 Millionen US-Dollar, stellten einen neuen Vorstand und einen neuen Präsidenten auf und schrien den Jubel der Schule, als ein Richter eine rechtliche Einigung genehmigte, die es der Schule ermöglichen würde, geöffnet zu bleiben.

Die Schule hatte keine Studenten, Lehrkräfte oder Mitarbeiter, als im Juli 2015 ein neuer Präsident, Phillip Stone, sein Amt antrat genügend Studenten anlocken, um den Campus für das Herbstsemester wieder zu öffnen. Er hoffte, dass die Einschreibungen mit der Zeit 800 erreichen würden.

Aber sie fingen bei Null an. Im vergangenen Jahr hatte die Schule 353 Schüler.

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Und dann schlug die Pandemie ein.

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Zurück ins Leben

Wie die meisten Schulen hielt Sweet Briar in diesem Frühjahr Online-Unterricht ab. Aber die Ausbildung ist darauf ausgelegt, persönlich erlebt zu werden, von den kleinen Klassen über den riesigen Campus bis hin zu den Ritualen und Traditionen, die Alumnae an den Ort binden.

Viele Universitäten erwägen nun, Kurse im Freien abzuhalten, um die Ausbreitung des Virus zu reduzieren. Bei Sweet Briar war das schon immer so: Die Schüler studieren die Schmetterlinge, die über den Campus schweben, und die Bienen, die im Bienenhaus der Schule tummeln, dessen helle Bienenstöcke in Pastellfarben gemalt sind. Ingenieurstudenten treten in einer Pappregatta an einem See auf dem Campus gegeneinander an und verwenden Klebeband und Pappkartons, um Boote zu entwerfen, die von einer Landung zur anderen gelangen können, ohne zu sinken. Im riesigen neuen Gewächshaus der Schule können die Schüler Nachhaltigkeit studieren, wo an einem Nachmittag Basilikum, Salat und Kirschtomaten aus ihren Dreckbetten ragten. Diese Produkte werden für die Mahlzeiten der Schüler verwendet, an bedürftige Familien gespendet und an Menschen in der Gemeinde verkauft, die lokale Lebensmittel essen möchten.

Viele der Freizeitbeschäftigungen der Schule können pandemiefreundlich sein. Die Schüler reiten im Rahmen des landesweit bekannten Reitprogramms der Schule oder einfach nur, um die 18 Meilen langen Wanderwege zu genießen. (Wenn sie Senioren sind, haben sie einen Tag Zeit, um überall hin zu reiten, sogar bis zum Haus des Präsidenten, sagte Mimi Wroten, Direktorin des Reitprogramms.) Sie paddeln in der Nähe des Bootshauses herum. Sie wandern über den Campus, vorbei an georgianischen Backsteingebäuden, den rosa Rosen, die zuerst den Namen Sweet Briar inspirierten, den Weinberg, die Wälder aus Eichen und Kastanien und Tulpenpappeln.

Auf einer Schleife um den Campus gibt es einen Abschnitt im Wald, an dem „die Bäume so hoch sind, dass es fast wie perfekter Frieden ist“, sagte Tatum Wallis, ein Junior aus Denver. „Der ganze Campus ist in der Regel so – man schaut sich um und fühlt sich sicher. Sie fühlen sich zu Hause.“

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Selbst wenn sie Änderungen vornehmen – die Gesundheitsklinik auf dem Campus wiedereröffnen, tägliche Symptomkontrollen planen, Reinigungsprotokolle überarbeiten – wird die Essenz des Campuslebens, so hoffen die Schulbeamten, weitgehend gleich bleiben.

Einige Traditionen funktionieren diesen Herbst möglicherweise nicht. Ein Dutzend oder 14 Freunde zum Mittag- und Abendessen an die Tische zu stopfen, ist ein großer Teil des täglichen Lebens im Sweet Briar, sagte Wallis. Sie hatte auch Probleme damit, sich den Tag des Einzugs vorzustellen, ohne in der Lage zu sein, zu rennen und Freunde zu umarmen.

Aber als sie hörte, dass die Schule wieder öffnen wollte, weinte sie vor Glück. 'Es gibt kleine Dinge, bei denen wir vorsichtiger sein müssen', sagte Wallis, 'aber Sweet Briar ist ein besonderer Ort, und ich bin bereit, alles zu tun, damit es funktioniert.'

Abigail McAllister, die kürzlich die High School in Richmond abgeschlossen hat, hat sich zum Teil für Sweet Briar entschieden, weil sie Ingenieur- und Umweltwissenschaften studieren möchte, zwei Stärken der Schule, aber auch zum großen Teil aus der Zeit. „Der Virus hat mich definitiv dazu gebracht, einen kleineren Ort zu wählen“, sagte sie, und ihr Vater war mit ihrer Wahl zufrieden.

Es war nicht nur Sicherheit; sie liebte den riesigen Campus und sein Gewächshaus. 'Ich mag die ganze Verbindung mit der Natur wirklich', sagte sie. 'Ich hatte das Gefühl, dass ich das wirklich genießen würde, nachdem ich mehrere Monate in meinem Haus eingesperrt war.'

In einem Sommer, in dem Umfragen einen Rückgang der Einschreibung vorhersagten, sind die Einzahlungen von Sweet Briar von Studenten, die sich zur Teilnahme verpflichten, um 20 Prozent gestiegen. Sie haben ihr Einschreibeziel von 150 neuen Studenten erreicht.

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„Kein College wird es erfahren, bis die Leute auftauchen“, sagte Woo. Sie wissen nicht, ob internationale Studierende reisen können. Sie wissen nicht, ob die Rezession und der Verlust von Arbeitsplätzen einige Studenten davon abhalten werden.

'Dies ist die schlimmste Krise in der Hochschulbildung seit jeher', sagte Woo. „Ich weiß selbst nicht, was ich davon halten soll. Wir sind auf das Schlimmste vorbereitet.“

Aber sie sagte: 'Es gibt etwas, das mir sagt, dass es uns gut gehen wird.'