Auf einer Wanderung zu arktischen Dinosaurier-Fußabdrücken im Alaska Reservat

Auf einer Wanderung zu arktischen Dinosaurier-Fußabdrücken im Alaska Reservat

'Hast du einen gefunden?' Tony Fiorillo schrie seinen Kollegen Yoshitsugu Kobayashi an. Die beiden Paläontologen kletterten über müllcontainergroße Sandsteinfelsen und suchten den langen, felsigen Strand des Aniakchak National Monument & Preserve bei Ebbe nach Dinosaurier-Fußabdrücken ab.

„Ich denke schon“, rief Kobayashi zurück. Sie kommen seit 2016 an eine der abgelegensten Küsten Alaskas, um nach Beweisen für Dinosaurier aus der späten Kreidezeit zu suchen.

Der Sedimentologe Paul McCarthy ist Teil des Abenteuers. „Ich habe mich auf den Schlamm zwischen den Zehen [Dinosaurier] spezialisiert“, scherzte McCarthy. Es ist ein Witz, den er einmal über einen Einheimischen gemacht hat öffentliche Radiosendung . Fiorillo hat ihn nie vergessen lassen. 'Es war eines der wenigen Male, in denen Sie witzig waren', Fiorillo, an Experte für arktische Dinosaurier , sagte lachend. 'Ein Typ erinnert sich an solche Dinge.'

Dies war der erste offizielle Tag der Feldforschung für die drei unerschrockenen Wissenschaftler, die im Juli acht Tage damit verbrachten, nach Fußabdrücken zu suchen, um das Ökosystem der Dinosaurier zu rekonstruieren und zu erklären, wie sie hier über Jahrzehnte überlebt haben könnten.

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„Das waren nicht nur Touristen. Sie lebten, züchteten und taten Dinge, die Dinosaurier taten, um erfolgreich zu sein“, sagte Fiorillo, Senior Research Fellow an der Southern Methodist University in Dallas.

Und was sie entdecken, könnte von Bedeutung sein, wenn Alaska mit dem Klimawandel ringt.

„Wir haben argumentiert, dass der Blick in die Vergangenheit helfen kann, herauszufinden, wo die Zukunft hingehen könnte“, sagte Fiorillo. „Wir glauben, dass dieses Zeug zu unserem Verständnis der Modellierung beitragen kann, was Erwärmung in einer Umgebung mit höheren Breiten jetzt bedeutet.“

Es gab keine Garantie, dass sie auf dieser Reise etwas finden würden, aber es schien ein Wunder zu sein, überhaupt hierher zu kommen.

Ein Geologe, der von 1927 bis 1962 Expeditionen in Alaska leitete und den Spitznamen Aniakchak trug. die Wiege der Stürme . “ Das notorisch schlechte Wetter hier hat die drei in der Drehscheibe von King Salmon fast sechs Tage lang ausgesetzt, bevor sie nach Aniakchak fliegen konnten.

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'Es ist überall schön, außer wo ihr hinwollt', sagte Troy Hamon, ein Pilot des National Park Service, scherzhaft während eines Telefonats am dritten Tag der Wetterverzögerung. „Ich hatte heute Morgen irgendwie auf besseres Wetter gehofft“, klagte Fiorillo am vierten Tag. Anderthalb Tage später lichtete sich der Nebel, und der Regen ließ nach, sodass ein kleines Wasserflugzeug zu einer winzigen Hütte auf einer sandigen Klippe mit Blick auf die tiefblaue Aniakchak-Bucht fliegen konnte.

Das fast hundert Jahre alte Gebäude mit rostigen grauen Metallverkleidungen befindet sich auf der Nationales historisches Register und wurde in den 1930er Jahren als Lachskonservenfabrik betrieben. Die Wissenschaftler kauerten sich noch einen weiteren Tag hier nieder, um auf starken Wind und seitlichen Regen zu warten, der sowohl die Landschaft als auch ihre Stimmung weiter trübte.

Fiorillo begann seine Suche nach Dinosauriern in Alaska vor mehr als 20 Jahren, als er vom National Park Service „einen bescheidenen Betrag an Geldern“ erhielt, um eine grundlegende paläontologische Untersuchung in Aniakchak durchzuführen.

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„Es hätte als Boondoggle klingen können, jemanden aus Dallas nach Alaska kommen zu sehen und zu sagen: ‚Kann ich hier nach Dinosauriern suchen?‘“, sagte Fiorillo. Aber er war überzeugt, dass er eine Entdeckung machen würde. 'Wir müssen morgens immer als Optimist aufwachen und als Pessimist ins Bett gehen', sagte er über Paläontologen.

Am letzten Tag seiner ersten Reise hierher, als ein Wasserflugzeug bereits in der Luft war, um ihn abzuholen, fand Fiorillo, was er gesucht hatte: den Abdruck eines einzigen Fußabdrucks, der aus einem grauen Sandstein ragte. Die drei Zehen und der verräterische gekerbte Absatz waren sichere Anzeichen dafür, dass hier pflanzenfressende Entenschnabelsaurier, sogenannte Hadrosaurier, lebten. Die Entdeckung startete Fiorillos Karriere.

Diesen Monat standen er und Kobayashi, ein Paläontologieprofessor am japanischen Hokkaido University Museum und Experte für Dinosaurier in der Mongolei, China und Japan, über einem Sandstein in Küchengerätegröße und staunten über knorrige, runde Formen, die aus der Oberfläche des Felsbrockens ragen . Die klobigeren Stücke, die aus dem Felsen ragten, waren Dinosaurierzehen, offensichtliche Anzeichen dafür, dass mehr als ein Hadrosaurier seinen Fuß direkt in diesen Dreck setzte, bevor er vor 70 Millionen Jahren aushärtete.

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Schließlich waren sich die beiden einig, dass der Block drei eindeutige Fußabdrücke enthält.

Im Laufe der nächsten Woche würden die Wissenschaftler nicht nur Dutzende neuer Dinosaurierspuren entdecken, sondern auch Proben von fossilem Pflanzenmaterial und organischem Material sammeln.

'Ich denke, wir haben eine ziemlich gute Vorstellung davon, wie die Umwelt war', sagte McCarthy, Vorsitzender des Geowissenschaften-Departments der University of Alaska in Fairbanks und Experte für fossile Böden, die als Paläosole bekannt sind.

Bei Aniakchak interessieren ihn vor allem die grauen Tonsteine ​​und gelblichen Sandsteine, die wie Kuchenschichten aufeinandergestapelt sind. Sie erstrecken sich etwa eine Meile am Strand entlang und bilden die sogenannte Chignik-Formation. In der Mitte verläuft wie dicke Schokoladenganache ein dunkles, rotbraunes Gesteinsband. McCarthy verbrachte drei Jahre damit, diese Schichten zu kartieren. Er ist dieses Jahr zurück, um diese dickere dunkle Paläosolschicht zu probieren.

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Zurück in seinem Labor in Fairbanks wird McCarthy diesen Herbst diese Proben auf ihre geochemische Zusammensetzung testen: Hauptelemente und stabile Isotope. Diese Daten werden dazu beitragen, mehr darüber zu erklären, wie sowohl das Klima als auch die Umwelt hier während der späten Kreidezeit vor etwa 70 Millionen Jahren waren.

„Die Gesteine ​​sind wirklich interessant, aber wenn man sie mit der Paläontologie zusammenfügt, wird die Geschichte nur noch lebendiger, sodass der Interessenfaktor weit nach oben steigt“, sagte McCarthy.

Sich verlorene Ökosysteme vorstellen

Ein paar Tage nach der Reise benutzte McCarthy Hammer und Meißel, um kleine Brocken der Paläosole aus dem Aufschluss zu brechen. In der Ferne saß Kobayashi auf einem riesigen Felsbrocken, beugte sich über einen Tablet-Computer und scrollte durch die Einträge einer Kartenanwendung. Zu seinen Füßen lag ein runder, beachballgroßer Stein. Jede einzelne der 112 Dinosaurierspuren, die das Team in Aniakchak gefunden hat, wird in Kobayashis Tablet eingetragen. Jeder Eintrag enthält GPS-Koordinaten, Fotos und begleitende Feldnotizen.

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„Dinosaurier lebten in einer rauen Umgebung – in einer arktischen Umgebung“, sagte Kobayashi. Er erforscht die Fauna-Verbindungen zwischen Asien und Alaska. „Hadrosaurier sind die erfolgreichsten pflanzenfressenden Dinosaurier“, sagte er. Beweise dafür, dass Hadrosaurier vom heutigen Colorado im Norden bis nach Alaska reichten, haben Kobayashi überlegt, ob die gleichen Tiere, die hier gefunden wurden, mit denen verwandt sind, die in Japan und anderen Teilen Asiens gediehen.

Als er sich die Karte auf seinem Tablet ansah, die Feldnotizen aus einem halben Jahrzehnt enthält, sagte Kobayashi, dass ein Spaziergang an diesem Strand und das Durchsuchen der verschiedenen Sedimentschichten wie ein Spaziergang durch die Geschichte der Dinosaurier hier sei, von Anfang bis Ende.

„Jede Schicht ist wie eine Seite in einem Buch“, sagte Kobayashi. Und die Kapitel, sagte Fiorillo, sind ununterbrochen. Die Sedimente, die McCarthy kartiert hat, erzählen eine ähnliche Geschichte wie das, was sich heute auf dem Boden in der Aniakchak Bay abspielt.

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Jeden Tag, wenn die drei Wissenschaftler vom Feld in die Kabine zurückkehren, sitzen sie um einen Tisch oder auf dem Deck und diskutieren ihre Ergebnisse. Sie alle sagen, es sei leicht, sich vorzustellen, wie dieser Ort vor Millionen von Jahren ausgesehen haben könnte. An einigen Stellen gibt es Anzeichen dafür, dass hier ein Fluss verlief, genau wie der Aniakchak River, der heute in die Bucht mündet. Weiter unten am Strand finden sich in den Sedimenten Hinweise auf eine Mündung, ähnlich derjenigen, die heute an der Mündung des Flusses existiert. In anderen Bereichen dieses Gesteinsstreifens gibt es Sedimente aus einem alten Wattenmeer, das denen ähnelt, die diese Wissenschaftler jeden Tag durchqueren, um hier rauszukommen.

Die im Felsen erhaltenen Fußabdrücke stammen sowohl von jugendlichen als auch von erwachsenen Hadrosauriern. In einigen Teilen des Aufschlusses gibt es proportional mehr ausgewachsene Tiere und umgekehrt, was auf spezifische Lebensraumpräferenzen basierend auf dem Alter des Tieres hinweisen kann.

'Es ist eine coole Sache, verstehen zu können', sagte Kobayashi.

Gedeihen in der Arktis

Hier am Fuße der Aleutenkette gibt es keine Bäume, aber Flora und Fauna im Überfluss. „Willkommen auf Fantasy Island“, hatte Fiorillo gescherzt, als McCarthy aus dem Wasserflugzeug stieg.

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Heute fliegen Hunderte von Zugvögeln und Küstenvögeln entlang der Küste. Unzählige Bären durchstreifen die Strände, oft hocken sie in der Nachmittagssonne, um durch Haufen von verrottendem, stinkenden Seetang zu wühlen, der an den Strand gespült wird. Der Strand ist auch der ideale Ort für Wölfe und Füchse, die in den Gezeitenbecken kreuzen und nach Snacks suchen, wenn sich das Meerwasser zurückgezogen hat.

Während mehr als 90 Prozent der Dinosaurierspuren hier zu den zweibeinigen Entenschnabel-Hadrosauriern gehören, gibt es auch Fußabdrücke von einem Tyrannosaurier-ähnlichen Theropoden sowie einem Ankylosaurier – einer gepanzerten Art mit einem Keulenschwanz – und einem kleinen Küstenvogel. Auf dieser Reise entdeckte das Team auch einen etwa 9 x 8,6 Zoll großen Druck, der von dem, was sie glauben, gemacht wurde Magnoavipes , ein alter Kranichvogel.

„Dieser Ort wimmelt nur von [Tracks]“, sagte McCarthy.

„Die Häufigkeit und Dichte der Spuren an diesem Aufschluss ist wirklich verrückt“, sagte Fiorillo, „und wir wissen nicht, warum das so ist.“

'Es ist nur der erste Knochen'

Eine Frage, die allen drei Wissenschaftlern im Kopf bleibt: Wie haben riesige Reptilien in einer von Kälte geprägten Region überlebt? Vorherige Arbeit von Fiorillo – und auch anderen Paläontologen – zeigen, dass es unwahrscheinlich ist, dass Dinosaurier in wärmeren Jahreszeiten ausgewandert sind. Es gibt auch keine Hinweise darauf, dass sie überwintert sind. Wenn das der Fall wäre, sagten Fiorillo und McCarthy, hätten sie jetzt den Bau eines vieltonnen großen, 35 Fuß langen Hadrosauriers bemerken müssen.

Der gesamte Gesteinsabschnitt zeigt auch keine Anzeichen von katastrophaler vulkanischer Aktivität – eigenartig für eine Region, die inmitten des heutigen Feuerrings des Pazifiks liegt, einem Gebiet, das von vulkanischer Aktivität und häufigen Erdbeben geprägt ist.

Dies erschwert es dem Team auch, bestimmte Daten für die Geschichte festzulegen, die sie entwickeln, um zu erklären, wie Dinosaurier hier so lange gedeihen konnten. Ascheschichten, die als Bentonite bekannt sind, können bei der Feinabstimmung des Datierungsprozesses helfen, aber zwischen den kuchenartigen Sedimentschichten hier gibt es keine.

Zur Zeit der Dinosaurier war es viel wärmer als heute – ähnlich wie im heutigen Seattle. McCarthy sagte, es habe hier vielleicht geschneit, 'aber es ist wahrscheinlich nicht haften geblieben.' Fossile Pflanzen einer Metasequoia – ein alter Nadelbaum, ähnlich den riesigen Mammutbäumen, die heute in Kalifornien wachsen – weisen auf riesige Bäume hin, die diese Strände säumten. Fossilien der Pflanzen sind in den Felsen zu finden.

Die diesjährige Feldsaison brachte auch ein riesiges versteinertes Blatt zutage, das den Wissenschaftlern unbekannt war. Fotos und ein Schimmelpilz gehen zur Identifizierung an einen Kollegen, der sich auf alte Pflanzen spezialisiert hat. Und Fiorillo verbrachte viel Zeit damit, nach den Höhlen kleiner wirbelloser Tiere zu suchen, ähnlich den alten Krebsen. Er ist überzeugt, dass dies nicht genau das ist, was in den alten Höhlen lebte, die er entdeckte, aber er sagte, dass es immer noch vieles gibt, was sie über die Artenvielfalt der späten Kreidezeit so weit im Norden nicht wissen.

„Wir haben ein Modell da draußen gestellt, es voller Löcher geschossen und jetzt müssen wir herausfinden, was es bedeutet“, sagte er. 'Wir haben im Winter viel zu kauen.'

Während er in sein hartes gelbes Notizbuch kritzelte, rief er Kobayashi, seinen ehemaligen Doktoranden, an. 'Ich kann mir niemanden vorstellen, der so eine robuste Geschichte erzählt', sagte er.

Es gibt immer noch Entdeckungen über das Leben der Dinosaurier in Aniakchak. Fiorillo träumt davon, seine Erkundungen ins Landesinnere zu unternehmen, um nach den versteinerten Skelettresten der gleichen Hadrosaurier zu suchen, die einst die Strände der Region durchstreiften.

'Es ist nur der erste Knochen', sagte Fiorillo, der ein scharfes Auge dafür entwickelt hat, Fußabdrücke zu erkennen. „Unsere Augen sind nicht darauf trainiert. . . . Es geht nur darum, den ersten zu finden.“

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